Después del despido de Ponton, Alpine considera nuevos candidatos a abogados de la ciudad

ALPINE — En una reunión del Concejo Municipal de Alpine el martes por la noche, los funcionarios consideraron nuevos candidatos para el cargo de abogado de la ciudad para reemplazar a Rod Ponton, quien fue despedido por la ciudad el año pasado . Tres candidatos han dado un paso al frente, incluido la ex fiscal de distrito Sandy Wilson.

El Consejo también ofreció más contexto sobre el despido de Ponton, que ocurrió en noviembre después de las reuniones de la sesión ejecutiva sobre el tema. Las tensiones habían estado hirviendo entre la ciudad y su abogado durante todo el año, especialmente porque los partidarios tanto del Departamento de Policía de Alpine como de la Oficina del Sheriff del Condado de Brewster se acusaron mutuamente de mala conducta.

Los detalles de esa disputa son complicados, como The Big Bend Sentinel informó anteriormente. Pero el Ayuntamiento de Alpine estaba particularmente molesto con un hilo en esa controversia: en documentos públicos, incluida una carta a los funcionarios de la ciudad, Ponton había acusado al Departamento de Policía de Alpine de un “patrón repetido de mala conducta policial”, incluido el arresto de personas sin causa.

El consejo le pidió a Ponton que proporcionara pruebas de sus afirmaciones, y en una reunión del consejo de la ciudad en noviembre, Ponton hizo una breve presentación. Dijo que los fiscales del condado de Brewster habían declinado más del 43% de los casos de APD debido a problemas de causa probable, lo que indica que el departamento de policía estaba “funcionando peor que otras agencias” como la Oficina del Sheriff del condado de Brewster y el Departamento de Seguridad Pública de Texas. Dijo que sus afirmaciones estaban “respaldadas por los datos” y recomendó “que haya más capacitación” para APD sobre la preparación de casos y cuestiones legales.

El consejo no quedó impresionado. El concejal Rick Stephens preguntó si Ponton le había pedido al fiscal del condado de Brewster, Steve Houston, que asistiera a una reunión de la ciudad, para que los funcionarios de la ciudad pudieran escuchar su opinión sobre estas preocupaciones. Ponton dijo que no.

“¿Por qué no has hecho eso?” Dijo Stephens. “Se te pidió que hicieras eso en la última reunión”.

“Steve Houston es un funcionario público electo”, respondió Ponton. “Creo que puede hacer lo que quiera en su oficina”.

Mientras tanto, a otros funcionarios de la ciudad les preocupaba que Ponton todavía no proporcionara pruebas adecuadas para sus afirmaciones. “Es un gráfico circular bonito”, dijo el administrador municipal Erik Zimmer sobre un gráfico que muestra por qué se desestimaron los casos de APD, “pero no hay datos”.

Después de múltiples solicitudes de registros con APD y las oficinas del condado, incluida una solicitud de registros con la oficina del fiscal del condado de Brewster sobre casos de APD desestimados, El Big Bend Sentinel no ha encontrado hasta ahora evidencia concreta de mala conducta generalizada en APD. Por un lado, la presentación de Ponton, si es precisa, muestra que los casos de APD fueron desestimados a una tasa mucho más alta que los casos de otras agencias.

Por otro lado, los casos desestimados no necesariamente indican mala conducta o violaciones de causa probable, especialmente a la luz de la disputa entre los funcionarios de la ciudad y el condado. Chris Rodríguez, un miembro del consejo de la ciudad de Alpine y ex empleado de la oficina del fiscal de distrito, en cambio argumentó que los fiscales del condado no estaban haciendo lo suficiente para asegurarse de que los casos de APD estuvieran listos para la corte.

En la misma reunión de noviembre, la concejal Maria Curry presentó una moción para rescindir el contrato de Ponton “con vigencia inmediata”. Había una “falta de confianza significativa” entre Ponton y otros funcionarios de la ciudad, dijo. El consejo votó 4-1 para despedir a Ponton, y el concejal Martin Sandate votó en contra.

Para algunos miembros del consejo, la presentación de Ponton pareció confirmar sus peores sospechas. Como dijo Stephens en la reunión de la semana pasada, “parecía haber un conflicto de intereses”.

Ponton quería “racionalizar por qué APD estaba equivocado en lo que estaban haciendo en lugar de ayudar a la ciudad a comprender cuáles sus eranriesgos”, dijo. “En mi opinión, creó un riesgo mayor para la ciudad”.

Otro problema se refería a las prácticas de facturación de Ponton. Cuando el ayuntamiento revisó la factura final de Ponton en la reunión de la semana pasada, cuestionaron algunos de los cargos en su factura.

“¿En qué estaba trabajando Rod?” Stephens dijo sobre un cargo relacionado con la investigación sobre la elegibilidad de los candidatos, que aparentemente se hizo para el alcalde Andy Ramos. “Alcalde, ¿le pidió a Rod que fuera a trabajar en eso?”

Ramos dijo que no. Pero a veces, dijo, le hacía una pregunta a Ponton y luego se le acusaba de investigar.

“Solo discutirlo no significa, ‘Oye, eso automáticamente te da el derecho de ir a hacer toda esta investigación’”, dijo Ramos.

Contactado para comentarios el miércoles, Ponton sostuvo que había problemas en APD y que solo estaba haciendo su trabajo.

“Estaba tratando de reducir el riesgo para la ciudad al exponer los arrestos del Departamento de Policía de Alpine sin causa probable para que el Departamento de Policía de Alpine pudiera reformarse y asegurarse de que no se violaran los derechos de los ciudadanos”, dijo. “Quería mejorar su desempeño”.

Cuando se le preguntó acerca de las preocupaciones sobre sus facturas, Ponton nuevamente argumentó que estaba haciendo su debida diligencia.

“No quiero dar una respuesta improvisada a algo”, dijo. “Quiero asegurarme de que soy correcto en los consejos que le doy a mi cliente”.

Aún así, Ponton y el ayuntamiento parecen estar de acuerdo en una cosa: la relación no estaba funcionando.

“Mejoró mi vida”, dijo Ponton sobre la decisión del ayuntamiento de despedirlo. No se había visto “cara a cara” con otros funcionarios de la ciudad, particularmente Stephens, dijo.

En la reunión del consejo de la semana pasada, los líderes de la ciudad también discutieron brevemente los tres candidatos que han solicitado reemplazar a Ponton en el cargo. Si bien los funcionarios de la ciudad aún están decidiendo a quién contratarán, esas discusiones proporcionaron una ventana a sus pensamientos.

Primero está la ex fiscal de distrito Sandy Wilson, quien perdió su candidatura en las primarias republicanas el año pasado ante Ori White, una abogada con sede en Fort Stockton. (White prestó juramento el lunes). Wilson, residente de Marathon, tiene vínculos desde hace mucho tiempo con el área. Pero el alcalde Ramos, aunque señaló que Wilson tenía experiencia en derecho penal y enfermería, dijo que el fiscal de la ciudad se ocuparía principalmente de los contratos de la ciudad. Eso es “un poco diferente a lo que ella estaba acostumbrada”, dijo.

La siguiente fue Denise Frederick, quien en la reunión le dijo al consejo que tenía “mucha experiencia en la ciudad”. Frederick fue asistente del abogado municipal en San Antonio durante más de 20 años, de 1995 a 2016, según su currículum en línea. Más tarde, también trabajó durante unos tres años como abogada municipal para el suburbio de Leon Valley en San Antonio.

Frederick dijo que se había “ocupado de todos los aspectos del gobierno de la ciudad”, desde la zonificación hasta el enjuiciamiento de delitos menores. Pero Frederick reconoció que no tenía experiencia en juicios, lo que significa que Alpine probablemente tendría que subcontratar y pagar esas tareas.

“No quiero darles la impresión de que está en mi timonera cuando no lo está”, dijo Frederick en la reunión. “Solo estoy siendo honesto contigo”.

Finalmente, está Greg Wortham, ex alcalde de Sweetwater. Al asumir el cargo en 2007, Wortham dejó el cargo en 2014 para postularse como candidato demócrata en una elección especial en el Distrito 28 del Senado del Estado de Texas. Perdió esa candidatura ante un republicano.

Wortham, que también estuvo presente, dijo poco en la reunión. Pero según su currículum en línea, tiene experiencia en las industrias del petróleo y el gas y la eólica.

A partir de 2004, Wortham dirigió Texas Wind Energy Clearinghouse, un grupo que sirvió como recurso e “intercambio de información” para la industria eólica, según su página de Facebook. (El sitio web del grupo ya no está activo y su página de Facebook no ha publicado desde 2017). El Sierra Club, un grupo ambientalista de EE. UU., Escribió un perfil brillante de Wortham en 2014, describiendolo como “el alcalde del viento”. Más tarde, a partir de 2013, Wortham también dirigió Cline Shale Alliance, un “grupo privado fundado para preparar la región [de Sweetwater] para los trabajadores petroleros”, según The Austin American-Statesman.

Después de breves comentarios de algunos de los candidatos, el consejo votó para posponer la votación para reemplazar a Ponton para darles tiempo para discutir y aprender más, por lo que no se tomó una decisión de contratación el martes por la noche.


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