Village Farms adopta reglas sobre máscaras ya que la instalación ve un aumento en los casos

TRI-CONDADO — A medida que el numero de casos de coronavirus en los tres condados sube, la enfermedad también ha ganado fuerza en uno de los empleadores más grandes del área.

Village Farms, la compañía de tomates con sede en Florida con sucursales en Fort Davis y Marfa, pudo durante meses proteger con éxito a los trabajadores del COVID-19 en sus instalaciones, dijo Derin Gemmel, vicepresidente de recursos humanos, administración y cumplimiento de la compañía. Operaciones de Texas. Pero la compañía tuvo su primer caso en julio y luego “vio un aumento” en los casos después de un sitio de prueba reciente en Marfa, con un máximo de 12 casos activos, dijo.

Al cierre de esta edición, ese número se redujo a seis casos activos que involucraron a trabajadores en las plantas de los tres condados de Village Farm, según Gemmel. En total, estima que las plantas han visto alrededor de 15 casos confirmados. No hay muertes relacionadas.

Village Farms no es la primera empresa de tres condados en lidiar con los peligros del coronavirus. A medida que aumentaron los recuentos de casos de Alpine en junio, los funcionarios del condado de Brewster dijeron que un restaurante allí se convirtió en un “punto caliente” para el virus. Y a principios de este mes, una tienda Stripes en Marfa se vio obligada a encontrar trabajadores de reemplazo temporal después de que un empleado dio positivo.

Pero Village Farms, con 416 empleados repartidos en dos instalaciones en Marfa y una en Fort Davis, es uno de los empleadores locales más grandes afectados. También es un negocio esencial, no solo como tecnicismo, sino en términos de su papel en el suministro de alimentos de Estados Unidos.

Gemmel dice que Village Farms se está tomando el coronavirus en serio. “Hemos tenido precauciones y políticas desde finales de febrero”, dijo, meses antes, señaló, del primer caso de coronavirus en los tres condados.

Según Gemmel, Village Farms realiza controles diarios de temperatura a los empleados. También les brinda una “charla diaria de caja de herramientas”, que les brinda la información más actualizada sobre síntomas y pautas de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Los trabajadores limpian superficies con regularidad, desde herramientas hasta sillas en la sala de descanso, y la empresa anima a los empleados a hacer lo mismo con los automóviles privados que utilizan para los viajes en grupo al trabajo y viceversa. Opera máquinas de ozono por la noche, que “descomponen los virus tanto vegetales como humanos”, dijo Gemmel. Incrementa los tiempos de descanso y anima a los trabajadores a hacerse la prueba.

“Si quieren tomarse un tiempo libre del trabajo [para hacerse la prueba], pueden hacerlo”, dijo. “También lo haremos en el futuro”.

Hoy, jueves, la compañía también comenzó a exigir máscaras en sus instalaciones, un paso adelante de la política de la compañía de recomendar el uso de máscaras. Cuando se le preguntó por qué la compañía no impuso tales reglas antes, Gemmel dijo que Village Farms no quería exigir máscaras a menos que también pudiera proporcionarlas a los empleados.

La compañía había estado tratando de encontrar equipo de protección personal para sus trabajadores de Texas, pero hacer pedidos al por mayor era “como tratar de encontrar un unicornio”, dijo Gemmel. Aún así, la compañía finalmente decidió que las recomendaciones de mascarillas no estaban haciendo lo suficiente. “La participación en nuestra fuerza laboral fue baja, para ser completamente franco”. En una llamada de seguimiento el miércoles, dijo que, aunque la regla de las mascarillas aún no estaba en vigor, las tasas de uso de mascarillas parecían estar muy altas.

Big Bend Sentinel se puso en contacto con los empleados sobre la situación en Village Farms, pero ninguno estaba dispuesto a ser entrevistado, ni siquiera de forma anónima.

Pero hasta ahora, al menos, los funcionarios locales están satisfechos con la forma en que Village Farms ha manejado la situación. Cuando empezaron a llegar los resultados de los trabajadores de Village Farms, la empresa celebró una reunión virtual con el condado.

“Cuando terminó la llamada, estaba muy, muy impresionado”, dijo en una entrevista el Dr. John Paul “JP” Schwartz, la autoridad de salud local del condado de Presidio. “No hubo ningún asunto divertido”.

Las mayores preocupaciones de Schwartz y otros se referían a los viajes compartidos: ya sea para ahorrar dinero para la gasolina o porque no tienen un automóvil personal, los trabajadores a menudo viajan juntos en lugares cerrados durante una hora o más para llegar al trabajo. Pero “desde este punto en adelante”, dijo Schwartz, la empresa acordó enfatizar a los trabajadores que “deben tener mucho cuidado [acerca de] detenerse en el camino”.

Schwartz deseaba haber oído hablar de algunos de los casos de empleados antes. Por ejemplo, dijo, no se enteró de que una trabajadora había dado positivo hasta que ya no estaba en cuarentena.

Aún así, culpó de esos problemas a los informes “indiferentes” del estado, no a Village Farms. “Están cumpliendo con todo”, agregó sobre la empresa. “Están siendo muy cuidadosos”.

Pero independientemente de cuán cuidadoso sea Village Farms, existen riesgos inherentes a la gestión de un negocio esencial durante una pandemia, y mucho menos uno con cientos de trabajadores. Y desde los trabajadores agrícolas en California hasta los empacadores de carne en el norte de Texas, los trabajadores de la industria alimentaria a menudo se encuentran en la línea del frente.

Agregue eso a las situaciones de vida en las que se encuentran muchos trabajadores de Village Farms; Alrededor del 70% de la fuerza laboral vive en Ojinaga, dijo Gemmel, una ciudad mexicana que, al cierre de esta edición, ha visto más de 200 casos confirmados de coronavirus. Y muchos trabajadores viajan juntos, lo que aumenta aún más sus riesgos de transmisión.

Eso ha preocupado a algunos funcionarios, particularmente en Presidio, donde viven algunos trabajadores de Village Farms y donde el envejecimiento general y la población de bajos ingresos de la ciudad es particularmente susceptible a los efectos negativos de la enfermedad.

“No me podrías pagar para usar el transporte público en este momento, o incluso para subirme a una camioneta privada con mucha gente adentro, y estas personas tienen que hacer eso todos los días solo para ir al trabajo”, dijo Malynda Richardson. el director de EMS de Presidio. “¿Es esa una situación potencial en la que podría haberse extendido? Claro que lo es.”

Gemmel dijo que Village Farms también está preocupado por el tránsito de los empleados. Esa es una de las razones por las que Village Farms ha fomentado el saneamiento de los transportes de trabajo a pesar de que hace hincapié en que la empresa no los opera. Pero con “cero opciones de transporte público”, no estaba seguro de qué otra manera la gente podía viajar.

“Mucha de nuestra gente no tiene vehículos”, dijo. “Es un enigma averiguar cómo se pone a trabajar nuestra gente”.

Aún así, Gemmel enfatizó que la evidencia muestra que Village Farms está manejando bien la situación. “Pasamos de marzo a julio sin un caso”, dijo Gemmel. Y en comparación con los más de 200 casos en los tres condados, argumentó que los casos en Village Farms son “una gota en el balde”.

Cuando los empleados infectados entraron en cuarentena, durante la semana pasada, Village Farms no ha encontrado hasta ahora nuevos casos entre los trabajadores. Los resultados de las pruebas de otra fecha de prueba en Marfa esta semana hasta ahora han sido negativos. “Es una gran noticia”, dijo Gemmel. Él y otros ejecutivos de la empresa están trabajando actualmente para garantizar que siga siendo así.

Pero en ese frente, Village Farms enfrenta los mismos desafíos que se ven en los Estados Unidos: las pruebas son limitadas y las personas pueden propagar la enfermedad sin siquiera saber que están infectadas.

“Lo que da miedo es que estamos teniendo síntomas muy leves o nulos para los empleados que dan positivo”, dijo Gemmel. “Los síntomas son tan leves como un pequeño dolor de cabeza o congestión nasal, algo que la gente puede pasar por alto fácilmente”.


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