Dos muertos, decenas rescatados después de que una tormenta arrojara nieve en Big Bend

TRI-CONDADO — La región de Big Bend en un año típico puede recibir una o dos ligeras nevadas al año. Pero en un final apropiado para 2020, la región vio grandes cantidades de nieve y condiciones peligrosas durante una tormenta de invierno de dos días la semana pasada, dejando varados a residentes y visitantes por igual y paralizando la vida cotidiana.

Al cruzar Big Bend, las fuerzas del orden informaron sobre decenas de rescates de automovilistas atascados o varados. También hubo alrededor de una docena de choques, ya que los conductores se salieron de la carretera o chocaron contra otros autos.

Mientras tanto, la tragedia golpeó cerca de Sanderson cuando la Patrulla Fronteriza recuperó los cuerpos de dos migrantes que intentaban cruzar un terreno accidentado cuando golpeó la tormenta de nieve. Al menos 65 migrantes más fueron rescatados, según un comunicado en las redes sociales de Aduanas y Protección Fronteriza.

La tormenta, que duró desde el miércoles pasado hasta el jueves, dejó caer nieve de manera irregular en todo el condado. Un pie de nieve cayó en Alpine, en comparación con un récord histórico de 19 pulgadas en 1946. Alrededor de un pie de nieve también aterrizó en el Parque Nacional Big Bend, con tal vez hasta dos pies de nieve en lugares altos en las montañas Chisos , dijo el portavoz del parque Tom Vandenberg.

En otras partes del tri-condado, las nevadas no fueron tan fuertes: Marfa vio tres pulgadas de nieve, mientras que Presidio vio solo menos de una pulgada. Aún así, las peligrosas condiciones provocaron el cierre de las principales carreteras de la región, incluidas partes de la I-10, la US 90, la US 67 y la US 118.

Las malas condiciones tomaron desprevenidos a algunos conductores. Abel Gómez conducía de Nuevo México a San Antonio cuando, debido a las carreteras heladas y la nieve espesa, comenzó a temer por la seguridad de su familia. “Hubo un momento o dos en los que comencé a pensar que nos desviaríamos”, dijo. “Sabía que teníamos que salirnos de las carreteras”.

Con la esperanza de hacer el viaje completo de regreso a San Antonio, Gómez se encontró varado en Marfa sin ningún lugar donde quedarse. Finalmente se refugió en la iglesia católica Marfa, donde durmió en el escenario con su familia en un colchón improvisado.

A medida que las condiciones mejoraron el viernes y los trabajadores de la carretera despejaron con éxito las carreteras estatales, algunos lugareños recorrieron la región para disfrutar de la deslumbrante vista: un paisaje del desierto de Chihuahua normalmente reseco, cubierto de hielo y nieve.

Pero para otros, y especialmente para las personas que intentaron atravesar la región en automóvil y a pie la semana pasada, la escena no era un paraíso invernal.

Al cierre de esta edición, Aduanas y Protección Fronteriza aún no había proporcionado más información sobre los migrantes varados, incluidas las identidades y nacionalidades de los dos migrantes fallecidos y cuántos grupos de migrantes en total fueron rescatados. Greg Davis, un portavoz de la agencia, dijo que los inmigrantes indocumentados fueron “abandonados por traficantes” y que algunos habían llamado a la agencia para pedir ayuda.

Mientras la nieve continuaba cayendo el miércoles, los equipos de carreteras se apresuraron a clasificar. Las carreteras de entrada y salida básicamente de todos los pueblos y ciudades de la región, incluidas Marfa, Presidio, Alpine, Fort Davis y Valentine, estaban cerradas. El tramo de la US 90 entre Alpine y Marfa, que según el alguacil del condado de Brewster, Ronny Dodson, tuvo los peores impactos en el condado de Brewster, sufrió casi blancas condiciones.

En una publicación en las redes sociales ese día, la Oficina del Sheriff del condado de Brewster también dijo que Big Hill, una sección importante de la autopista 118 al sur de Alpine, debería ser “considerada intransitable”, con “varios vehículos parados”. La oficina del alguacil del condado de Presidio emitió advertencias similares en la carretera US 67, y la carretera finalmente se cerró desde el miércoles por la noche hasta el mediodía del jueves.

En el Parque Nacional Big Bend, los funcionarios dijeron que la gente “no debería intentar entrar al parque”. Como señal de las malas condiciones de la carretera durante partes de la tormenta, incluso la Interestatal 10, una de las carreteras más transitadas de Estados Unidos, estuvo cerrada durante parte del miércoles por la tarde después de que la mala visibilidad y las condiciones heladas causaron una colisión.

Para empeorar la situación, el tri-condado estuvo lleno de visitantes durante la tormenta, ya que los turistas de las grandes ciudades como Houston y Dallas tomaron vacaciones, y otros conductores intentaron regresar a casa después de Navidad a lugares como Ojinaga y Midland / Odessa.

Decenas de conductores se quedaron varados en Marfa y buscando habitaciones, pero en ese momento, algunos hoteles como Thunderbird ya estaban llenos, dijo el gerente de Thunderbird, José Prat.

“El administrador de nuestra propiedad recibió 75 llamadas esa noche”, dijo Prat sobre los turistas varados que llamaron el miércoles, buscando frenéticamente habitaciones. “Fue un gran desastre.”

Las instituciones Marfa también abrieron sus puertas. Entre ellos se encontraba el Distrito Escolar Independiente de Marfa, que permitía a los viajeros varados dormir en el gimnasio de la Escuela Secundaria Marfa.

El superintendente de Marfa ISD, Oscar Agüero, junto con otros funcionarios escolares, recibieron a los viajeros desafortunados con bocadillos, agua y chocolate caliente, mientras los lugareños dentro de la comunidad de Marfa dejaban donaciones para ayudar a los visitantes varados. Alrededor de 50 personas terminaron pasando la noche.

Algunos viajeros no querían quedarse en las escuelas de Marfa por temor a propagar el coronavirus, sino que dormían en sus autos en lugares como el estacionamiento de Stripes. La policía de Marfa pasó la noche controlando a las personas y ofreciéndoles ayuda si la necesitaban. “Hubo muchos viajes”, dijo el jefe de policía Steve Márquez. “Nos sorprendió un poco”.

En total, Márquez estima que los despachadores locales recibieron alrededor de 50 a 100 llamadas con respecto a automovilistas atrapados en Marfa. También comenzó a recibir mensajes en Facebook, ya que los viajeros acudían a las redes sociales en busca de ayuda.

Por la mañana, cuando los conductores empezaron a hacer fila para ir hacia el sur por la US 67, estallaron discusiones cuando la gente trató de hacer fila o reservar lugares para los miembros de la familia. La policía respondió en un esfuerzo por enfriar las tensiones.

“Les dije: ‘Todos van al mismo lugar’”, dijo Márquez. “’Todos están en la misma situación y deben ser pacientes unos con otros’”.

A pesar del caos en Marfa el miércoles, la ciudad solo vio un accidente de tráfico. Una mujer se salió de la carretera cerca de El Cosmico, chocando contra un árbol.

“Estaba conmocionada”, dijo Márquez, pero los trabajadores de emergencia “le dieron autorización médica”. La llevaron al Centro Médico Regional Big Bend.

De lo contrario, no hubo emergencias aparentes en las carreteras del condado. En la US 67, “había mucha nieve y las condiciones de la carretera eran realmente malas”, dijo Gary Mitschke, coordinador de manejo de emergencias del condado de Presidio, “pero nada que requiriera que el departamento de bomberos viniera a rescatar”.

Aún así, dijo Mitschke, probablemente hubo más incidentes, incluidos conductores varados, que no requirieron atención médica y, por lo tanto, no provocaron una llamada de emergencia. La Oficina del Sheriff del condado de Presidio no respondió a las solicitudes de comentarios.

La situación fue similar en Alpine. En un momento, la ciudad abrió su centro cívico en caso de que los conductores varados necesitaran un lugar para quedarse, dijo el jefe de policía de Alpine, Robert Martin. Pero “nadie se acercó”, dijo. También hubo seis asistencias de automovilistas, ya que las personas se quedaron atrapadas en la nieve o se salieron de la carretera.

Solo un accidente en Alpine estuvo relacionado con la tormenta, después de que “un individuo borracho” temprano en la mañana del jueves chocara contra un patrullero de Alpine cerca de la antigua tienda Stage. Ese conductor fue arrestado por conducir en estado de ebriedad, dijo el capitán de policía Darrell Losoya.

La situación empeoraba al salir de la ciudad. “En un momento dado, todas las direcciones [de Alpine] no se podían utilizar”, dijo el alguacil del condado de Brewster, Ronny Dodson. “Nuestros grandes amigos de TxDOT salieron y trabajaron duro”.

En total, dijo, hubo alrededor de ocho a 10 accidentes, sin lesiones graves o muertes, dijo. Mientras tanto, dijo que la oficina manejó alrededor de 40 rescates de automóviles.

“Estaban por todos lados”, dijo Dodson sobre los conductores varados. “Casi todos los caminos tenían algunos”. Los turistas se quedaban atascados en Big Hill al sur de Alpine, especialmente después de que varios vehículos recreativos intentaron dar un giro en U en el paso “traicionero”.

Más al norte, las montañas Davis estaban siendo azotadas por la nieve. Algunos conductores se quedaron atascados cerca de Kent, especialmente después de que la I-10 se cerró durante parte del día, dijo el alguacil del condado de Jeff Davis, Bill Kitts. Él y sus ayudantes aconsejaron a los conductores que no intentaran viajar hacia el sur hasta Fort Davis.

La oficina respondió a dos accidentes. En uno, cerca de Valentine, un camión y un automóvil chocaron, lo que provocó que el camión se deslizara y bloqueara la carretera. “Nadie resultó herido”, dijo Kitts, “pero cerró la carretera”.

En otro accidente al norte de Fort Davis, un automóvil que aceleraba cerca de Wild Rose Pass perdió el control y se volcó. Fue el accidente automovilístico más grave en los tres condados durante la tormenta de nieve, con una familia de cinco personas en el automóvil, todos transportados al hospital.

El hijo mayor “se cortó bastante por el vidrio y esas cosas”, dijo Kitts. Aún así, dijo, “tuvieron suerte de que las lesiones no fueran peores”.

De regreso en el Parque Nacional Big Bend, los trabajadores ayudaron a “muchos” vehículos varados, dijo el portavoz Tom Vandenberg. El Chisos Lodge ayudó a algunas personas a encontrar habitaciones, pero Vandenberg se alegró de informar que no hubo heridos ni rescates de campistas y excursionistas. “La temperatura simplemente bajó como loca”, dijo. “Supongo que la gente estaba bastante preparada”.

Aún así, Vandenberg se sorprendió por la cantidad de nieve que había. Por lo general, el parque recibe una o dos sacudidas al año, dijo. Esta fue una tormenta de nieve.

“Podías estar parado en Panther Junction, y por 100 millas a la redonda y era solo nieve”, dijo. “Fue increíble. Nunca había visto algo así “.


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