Mientras Texas enfrenta batallas de internet en el horizonte, la asociación apunta a mapear la conectividad en los tres condados

LEJANO OESTE DE TEXAS — Los tejanos están a la zaga del resto del país cuando se trata de quién tiene internet de calidad en sus hogares. Solo alrededor del 68% de los tejanos tienen “banda ancha” residencial, el término para conexiones a internet con velocidades de descarga de al menos 25 megabit por segundo. Eso está detrás de otros 33 estados y DC, y por debajo del promedio nacional de alrededor del 71%. Además de eso, Texas es uno de los pocos estados sin una oficina dedicada a mejorar el internet de alta velocidad para los residentes.

“No tenemos una oficina estatal de banda ancha”, dijo Jennifer Harris, directora estatal de Connected Nation, un grupo sin fines de lucro que estudia y aboga por un mejor acceso a internet. “No hay un plan estatal. No hay un programa de subvenciones “. Mientras que otros estados gastan millones en infraestructura de internet cada año, Texas, dice, gasta cero.

A medida que continúa la sesión legislativa de Texas de 2021, Harris es parte de un grupo de defensores que están presionando para cambiar eso. El martes, Harris se reunió virtualmente con líderes locales, incluidos los del Consejo de Gobiernos de Rio Grande y la Tri-County Broadband Alliance, para hablar sobre la mejora de la conectividad a internet en Big Bend.

Uno de sus principales objetivos es una nueva encuesta, cuyo objetivo es proporcionar un mapa detallado de quién tiene internet confiable y asequible y quién no. Las encuestas, que están desglosadas para cada uno de los tres condados, están disponibles en línea en https://www.myconnectedcommunity.org/presidio-county/ para residentes del condado de Presidio, https://www.myconnectedcommunity.org/brewster-county / para los residentes del condado de Brewster y https://www.myconnectedcommunity.org/jeff-davis-county/

para los residentes del condado de Jeff Davis. En la reunión del martes, los defensores dicen que también están trabajando para que las encuestas en papel estén disponibles para quienes no tienen internet.

Al igual que la financiación escolar en 2019 y la inmigración en 2017, el acceso a internet y la conectividad parecen ser una parte importante de la sesión legislativa de Texas de 2021. El gobernador Greg Abbott nombró el acceso de banda ancha como un elemento de emergencia para esta sesión. En la reunión, los defensores dijeron que su encuesta ayudaría a mostrar a los legisladores estatales y las empresas tener una idea de las necesidades de internet en Big Bend, y también demostraría que se puede ganar dinero con estas inversiones.

La encuesta se produce cuando Texas enfrenta problemas para el futuro de su red de telecomunicaciones, particularmente en áreas escasamente pobladas. Ante la caída de los fondos, el Fondo de Servicio Universal de Texas recortó en enero los subsidios para las empresas que trabajan para instalar y mantener la infraestructura de telecomunicaciones en todo el estado en más del 50%. En respuesta, alrededor de 50 empresas, incluida BBT, demandaron a la Comisión de Servicios Públicos del estado, argumentando que los reguladores no estaban haciendo su trabajo para garantizar que el fondo se mantuviera solvente.

Mientras tanto, la pandemia tiene estudiantes y empleados en todo el estado trabajando desde casa, lo que demuestra, dicen los defensores, que la calidad de internet es una necesidad para los tejanos modernos.

“La pandemia definitivamente ha resaltado la importancia”, dijo Harris. “Es bastante evidente para la mayoría de las personas si no tienen la velocidad para hacer videollamadas”.

Al comienzo de la reunión del martes, los defensores de Connected Nation, incluido el asesor de tecnología comunitaria Stu Johnson, definieron la banda ancha y explicaron por qué es importante para los residentes y las empresas.

Si bien las mediciones de velocidades de megabits pueden no significar mucho para las personas, la banda ancha es la conexión básica a internet necesaria para participar en muchas actividades cotidianas en línea, explicó Johnson. Las conexiones de banda ancha pueden manejar de 3 a 5 dispositivos conectados a internet sin problemas. Es lo suficientemente rápido para videollamadas y lo suficientemente rápido como para dar servicio a empresas en línea. Para tener una perspectiva, una conexión de banda ancha típica puede descargar un archivo de dos gigabytes en aproximadamente 11 minutos. Ese es aproximadamente el tamaño de archivo de un largometraje de calidad media.

Johnson también describió algunas de las muchas formas en que las conexiones de banda ancha pueden mejorar los resultados económicos de las personas. Cada conexión de banda ancha doméstica, dijo, tiene un valor de alrededor de $ 1800. Eso es porque, en el siglo XXI, las conexiones a internet se pueden utilizar básicamente para todo. La banda ancha puede “reducir los gastos domésticos” al permitir que las personas compren en línea, asistan a citas de telemedicina o trabajen desde casa, lo que les ahorra a los trabajadores un promedio de alrededor de $ 500 al año en gastos de combustible y mantenimiento del automóvil, dijo Johnson. Permite a las empresas procesar transacciones y manejar mejor las cuentas de redes sociales. La calidad de internet es tan importante para la vida moderna, explicó, que el simple hecho de dar acceso a un hogar a un plan de banda ancha puede elevar el valor de la vivienda en más de un 3%.

Como grupo no partidista, Connected Nation “no tiene opinión” sobre cómo Texas llega a un punto en el que todos los tejanos tienen acceso a banda ancha, dijo Johnson. No obstante, el grupo se dedicó a ayudar a los tejanos a obtener “un servicio [de banda ancha] adecuado, asequible y confiable”, incluso mediante la recopilación de datos sobre qué comunidades reciben servicios de banda ancha y cuáles no.

No hace mucho, “los legisladores veían la banda ancha como un lujo”, dijo. Pero “ahora, especialmente con la pandemia, hemos visto que es una infraestructura verdaderamente crítica”.

Otros defensores en la reunión destacaron lo que significaría una mejor conectividad a internet no solo para los tres condados, sino en todo el estado. Robert Halpern, miembro de Tri-County Broadband Alliance y especialista en desarrollo económico y de la fuerza laboral en el Consejo de Gobiernos de Río Grande, dijo que los habitantes de las zonas rurales de Texas representaban alrededor del 90% de todos los residentes del estado que no tenían acceso a banda ancha.

“Esos somos nosotros”, dijo Halpern. La pandemia, señaló, había “revelado lagunas en nuestra conectividad digital aquí”, y los estudiantes de las escuelas de la zona a veces dependían de “puntos de acceso y otros puntos de acceso” solo para realizar el trabajo escolar básico.

Harris, el director del estado de Texas, dijo que Texas se estaba quedando atrás de otros estados en lo que respecta a mejorar la conectividad a internet para los residentes.

“Puerto Rico tiene un plan estatal de banda ancha”, bromeó, “y ni siquiera son un estado”. “Ya era hora”, dijo, de que Texas desarrollara lo mismo.

La reducción de los subsidios a la infraestructura de telecomunicaciones no solo perjudica a los consumidores; también perjudica a las empresas que dependen de esos fondos para proyectos, dijo Rusty Moore, gerente general y director de operaciones de BBT, una empresa que brinda dichos servicios en el oeste de Texas.

BBT está bien por ahora, dijo Moore. “Corremos bastante delgados”. Pero dijo que los recortes de subsidios ya están teniendo impactos en otras empresas más pequeñas en todo el estado, que están teniendo que detener proyectos y contrataciones. Y si el Fondo de Servicio Universal de Texas no se vuelve más solvente, “tiene un desastre esperando a que suceda”, dijo.

Una de las razones del fondo, dijo, es “mantener nuestras tarifas en paridad con nuestros vecinos metropolitanos”. En las grandes ciudades como San Antonio, los proveedores de telecomunicaciones pueden tener miles de clientes por milla cuadrada. BBT, por otro lado, tiene .25.

“Se necesitan cuatro millas cuadradas para hacer una persona”, dijo Moore, la base de clientes de la compañía, que se extiende por las remotas tierras fronterizas de Texas. Sin subsidios para ayudar a llevar el servicio a áreas remotas, algunos clientes rurales podrían cargar con facturas de internet tres veces más altas de lo que son ahora.

No se trata solo de internet, enfatizó Moore. Las redes de telecomunicaciones de las zonas rurales también dan servicio a dispositivos como teléfonos móviles. Pero con solo ciertos tipos de clientes que pagan en el Fondo de Servicio Universal de Texas, especialmente aquellos con teléfonos fijos, el fondo no está viendo el flujo de efectivo que tenía en el pasado. Esa es una de las principales razones por las que está arruinado y por qué empresas como BBT están demandando para exigir que los reguladores estatales lo mantengan solvente.

Idealmente, dijo Moore, todos los usuarios de telecomunicaciones contribuirían al fondo. Pero mientras tanto, BBT vio pocas opciones más que una demanda.

“Fue lo último que queríamos hacer, presentar una demanda contra la [Comisión de Servicios Públicos]”, dijo Moore. “Siempre hemos tenido una relación tan buena con ellos”.

En la reunión del martes, Johnson, el asesor de tecnología de la comunidad, mostró un mapa del condado de Bastrop, demostrando la confiabilidad de las conexiones a internet de las personas. El mapa estaba codificado por colores para quejas como “la velocidad es demasiado lenta”, “el precio es demasiado alto” o “los límites de datos limitan mi capacidad para usar internet”.

El objetivo de esta encuesta de tres condados es proporcionar datos similares para Big Bend. Connected Nation espera completar la encuesta para mayo, dijo Johnson, antes de organizar los datos durante el verano. Luego, el grupo espera tener un “plan de acción” final para agosto o septiembre, que puede presentar a los legisladores y las empresas.

Al final de la reunión, los defensores discutieron las formas de asegurarse de que la mayor cantidad posible de habitantes de la zona participaran en la encuesta, incluidas las versiones en papel para las personas que no tienen acceso a internet. Pero con los residentes en los tres condados esparcidos por un terreno vasto y montañoso, simplemente contactar a algunos residentes podría ser un desafío.

Peggy O’Brien, gerente de gobiernos locales de Rio Grande COG, comparó los desafíos con los que enfrentan los funcionarios locales mientras trabajaban en el Censo de 2020. “Es como el estado de Rhode Island, [en términos de] el kilometraje”, dijo. Había ranchos en el condado de Jeff Davis que estaban a “30 millas de la puerta”.


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