Quemando la aldea para salvarla’: Presidio reacciona a la operación de transporte de diesel planificada

Los representantes del Puerto de Entrada de Presidio abordan las preocupaciones del público en la reunión del consejo de la ciudad del lunes por la noche. Foto de Sam Karas.

PRESIDIO — En una reunión de consejo de la ciudad apasionada el lunes por la noche en el Centro de Actividades de Presidio, concejales y ciudadanos privados reaccionaron a la revelación de una operación de transporte de diesel que potencialmente podría transportar cientos de miles de galones de material peligroso a través de la ciudad cada semana. Los funcionarios del Puerto de Entrada de Presidio estuvieron presentes para responder a las inquietudes del público, que llegó preparado con muchas preguntas.

El plan requeriría la introducción de protocolos de materiales peligrosos en Presidio para facilitar la descarga de envíos diésel de los trenes a los camiones con destino a la ciudad de Chihuahua. Esos protocolos de materiales peligrosos fueron objeto de una reunión de enero 5 a la que asistieron representantes del Puerto de Entrada de Presidio, la ciudad de Presidio y los servicios de emergencia de Presidio. Ahora, los ciudadanos y algunos representantes de la ciudad que no estuvieron presentes en las reuniones iniciales de materiales peligrosos han dado la alarma, cuestionando si los riesgos valen la pena las recompensas potenciales.

Joaquín Rodríguez fue una de las pocas personas de toda la región y el estado que desafiaron las dificultades técnicas para marcar virtualmente la reunión del lunes. Asistió a la reunión desde Austin, pero tiene casi tres siglos de historia familiar en Presidio y visita regularmente. “Me siento obligado a abogar por [Presidio] cada vez que creo que está amenazado”, dijo. “No hay duda de que Presidio necesita un impulso económico. Pero, ¿qué beneficio económico tangible reemplazaría los riesgos ambientales y de salud para sus ciudadanos? Es como quemar el pueblo para salvarlo”. 

En una reunión anterior del consejo celebrada el 15 de noviembre de 2021, el administrador de la ciudad, Brad Newton, informó a los miembros del consejo en su informe de administrador que había recibido un “correo electrónico interesante” de Texas Pacifico sobre la posibilidad de reiniciar el comercio ferroviario en Presidio, inactivo desde 2009 después de una serie de incendios, al participar en una operación de transporte de tres pasos para enviar combustible diésel desde la costa del Golfo hasta la ciudad de Chihuahua. Los inversionistas podrían ahorrar dinero enviando el combustible al área de Fort Worth a través de un oleoducto, cargándolo en vagones y enviándolo a Presidio, donde sería transferido a camiones cisterna mediante un proceso llamado transferencia. Los camiones cisterna completarían el proceso conduciendo el combustible a través de Presidio, sobre el puente y por la carretera hasta la ciudad de Chihuahua para su entrega.

El transbordo es una práctica común a lo largo de la frontera entre EE. UU. y México, gracias a las regulaciones cambiantes que limitan el transporte de combustible a México a través de oleoductos y ferrocarriles. Las reformas impulsadas por el presidente Andrés Manuel López Obrador apuntan a lograr la independencia energética de México para 2023, pero la petrolera estatal Pemex aún no puede producir suficiente combustible para satisfacer la demanda, lo que requiere envíos desde refinerías en los Estados Unidos. El combustible que se dirige a la ciudad de Chihuahua actualmente se envía a través de El Paso, pero las empresas de camiones que realizan el tramo final del viaje podrían reducir su tiempo de manejo a la mitad si cruzan la frontera en Presidio. Ni los funcionarios de la ciudad ni los representantes de Strobel Energy pudieron nombrar a la compañía naviera ni a los posibles inversores involucrados en este plan. 

En la reunión del consejo de la ciudad de noviembre, Newton dijo que el ferrocarril había propuesto coordinarse con Strobel Energy y la compañía de camiones no identificada para enviar 15 camiones por día llenos de combustible diesel a través de Presidio. Los beneficios potenciales para la ciudad incluyeron reiniciar el servicio ferroviario a la ciudad y enviar combustible para las estaciones de servicio locales directamente a Presidio, en lugar de transportarlas en camiones de larga distancia. La propuesta no se volvió a mencionar en las reuniones posteriores del consejo de la ciudad, pero los funcionarios del puerto comenzaron a organizar una serie de reuniones para funcionarios municipales selectos y personal de respuesta a emergencias para comenzar a prepararse para la posibilidad de enviar materiales peligrosos a través de la ciudad. 

Presidio, clasificado como un puerto de entrada “pequeño” por Aduanas y Protección Fronteriza, nunca ha sido certificado para materiales peligrosos. “De ninguna manera dejaríamos que los materiales peligrosos cruzaran el puente de Presidio”, recordó Newton haberle transmitido a Texas Pacifico en noviembre. Esa actitud cambió rápidamente en el transcurso de dos meses, después de dos reuniones destinadas a obtener la certificación de materiales peligrosos para el puente y los primeros en responder de Presidio lo más rápido posible. “Esta podría ser una situación en la que tienen todo el derecho de hacer lo que van a hacer”, dijo el alcalde John Ferguson a la multitud reunida el lunes por la noche. 

A lo largo de una discusión que duró más de una hora, una pregunta quedó en el aire sin una respuesta satisfactoria: ¿Por qué no se invitó a los miembros del concejo municipal a las reuniones sobre materiales peligrosos? 

El concejal John Razo, quien también se desempeñó como socorrista de Presidio, estaba “realmente decepcionado” de que no lo incluyeran en el proceso. “Eso es un montón de materiales peligrosos, y no estamos preparados para ello”, dijo. 

Los concejales Nancy Arévalo, Billy Hernández y Arian Velázquez-Ornelas tampoco fueron invitados a las reuniones a las que asistieron el alcalde y el administrador de la ciudad. “¿Por qué no esperan a que se construya una instalación aduanera permanente para que el diésel pueda permanecer en las vías del tren hasta que llegue a su destino final?”. preguntó Hernández. 

Gran parte de la confusión se centró en el grado en que el proyecto ha cambiado de escala a medida que lo han presentado diferentes entidades. En la reunión del consejo de noviembre, Newton describió el proyecto como “15 camiones por día”. En la reunión del lunes, el director del Puerto, Jesús Luis Chávez, se refirió a un plan de embarques “lunes y martes, 75 camiones por día”. Texas Pacifico requiere un mínimo de 25 vagones de ferrocarril para realizar un envío, lo que llenaría alrededor de 75 camiones cisterna. Cada camión tarda poco menos de 20 minutos en llenarse de combustible. 

El director ejecutivo del Distrito de Desarrollo Municipal de Presidio, Jeran Stephens, cuya oficina da al sitio de transbordo propuesto en los corrales de ganado, no estaba entusiasmado con la perspectiva de tener un asiento en primera fila para al menos 50 horas de transbordo de combustible cada semana. “Entonces, durante un año, tal vez dos o tres años, viviremos con estos camiones: materiales peligrosos que atraviesan nuestra ciudad más allá de la escuela primaria, obstruyen nuestro tráfico, se comen las pocas carreteras pavimentadas de asfalto que tenemos y bloquean la entrada y la salida al otro lado del río”, dijo. “Y ni siquiera nos hemos metido en los peligros de esto todavía. Esto simplemente no es un buen plan. Es espantoso que incluso estemos teniendo esta conversación”.

Stephens contrató al administrador ambiental registrado Andrew Price para realizar un estudio de Presidio que reveló que gran parte del agua subterránea de la ciudad es extremadamente poco profunda, con muchos pozos privados excavados a solo 7 pies debajo de la superficie del suelo. En la superficie, las vías fluviales locales desembocan en el Río Grande, sobre el cual se ciernen los cientos de camiones diésel que pasan cada semana mientras esperan para ingresar a México. La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional clasifica el combustible diésel como material peligroso en parte porque es “tóxico para la vida acuática con efectos duraderos”. Presidio está río arriba de cientos de pequeñas granjas en el lado mexicano del río que dependen del agua limpia para ganarse la vida, así como tramos protegidos por el gobierno federal en los parques de Big Bend y a lo largo del corredor del Río Grande Wild and Scenic River que atraen a millones de visitantes cada año. “Vamos a acabar con nuestro tráfico de turistas”, dijo Stephens. 

Gran parte de la confusión giraba en torno al hecho de que ni las empresas involucradas ni los funcionarios de la ciudad podían dar una respuesta directa sobre los beneficios económicos para la ciudad. “Parece que hay mucho riesgo y mucho impulso”, dijo Patrick Manian, dueño de un negocio local. “¿Pero por qué va a pasar? ¿Cuál es el beneficio? ¿Por qué la ciudad debería permitir esto?”.

En la reunión de materiales peligrosos del 5 de enero, Scott Vincent de Strobel Energy Group sugirió que la operación podría crear potencialmente seis puestos de trabajo en Presidio, relativamente bien pagados para el área a $24 por hora. La empresa naviera contratada para completar el proceso probablemente sea una empresa en México familiarizada con las carreteras y regulaciones locales. El administrador de la ciudad, Newton, sugirió que la ciudad podría cobrar seis centavos por galón en impuestos sobre las ventas cada vez que se llenan los camiones cisterna, pero Stephens cuestionó esa idea, señalando que debido a que México tiene una compañía petrolera nacionalizada, no es probable que un mexicano la compañía se llenaría con combustible estadounidense cuando hay bombas de propiedad estatal mexicana a solo unas millas de distancia al otro lado del río. 

Newton abordó los temores de que el proceso de permisos e inspección para los camiones cisterna es mediocre en México. “Les puedo decir que el estándar para los camiones que vienen de México a los Estados Unidos reemplaza los requisitos que tenemos para nuestros propios camiones”, dijo. El proceso de transbordo se llevaría a cabo de este lado del río porque el transbordo es ilegal en México. Las autoridades mexicanas prohibieron el procedimiento como parte de un paquete más amplio de reformas de la industria petrolera, debido a la preocupación de que el proceso fuera más difícil de regular desde el punto de vista de la seguridad y la corrupción. 

Los funcionarios del puerto explicaron que depende de la ciudad de Presidio decidir si quieren que el puente internacional tenga la certificación de materiales peligrosos. Los miembros del consejo de la ciudad planearon investigar su poder para aprobar ordenanzas sobre materiales peligrosos y finalmente decidieron que sería mejor organizar un taller para abordar las preocupaciones del público. Ese taller aún no ha sido programado. 

“Estamos aquí para apoyarlos”, dijo Chávez en nombre del Puerto de Entrada de Presidio. “No es nuestro llamado hacer esto”.