En medio de la rotación de EMS en toda la región, la directora de EMS del condado de Jeff Davis, Vickie Fowler, anuncia su jubilación

Jeff Davis County EMS Director Vickie Fowler, who is retiring from the role this summer after serving for over 13 years, is stepping down so that the volunteer-run service can come under new management, ideally evolving into a hybrid or fully-paid service in order to keep up with an increase in annual call volumes and industry changes. Photo by Mary Cantrell.

LEJANO OESTE DE TEXAS — Vickie Fowler, directora de servicios de emergencia del condado de Jeff Davis, quien ha estado en el cargo durante más de 13 años, se jubilará del servicio administrado por voluntarios este junio, lo que hará que el condado busque un reemplazo en serio e incluso evalúe la opción de asociarse con una empresa privada.

El condado de Jeff Davis no está solo en esta situación. Gran parte del área de los tres condados, en la que pocos proveedores de servicios de emergencia luchan por satisfacer las necesidades de los residentes repartidos por una vasta región, está pasando por un período de rotación en lo que respecta a los puestos críticos de liderazgo de EMS.

En el condado de South Brewster, el jefe de Bomberos y EMS de Terlingua, Greg Hennington, ha comenzado la búsqueda de su reemplazo. Los funcionarios del condado que representan al condado de North Brewster votaron recientemente para contratar a la empresa privada Emergent Air para llenar el vacío dejado por la repentina muerte del director de Alpine EMS y jefe de bomberos Michael Scudder. Emergent Air se hará cargo del servicio 911 de manos de Terlingua Fire y EMS, quienes intervinieron para evitar una falla en el servicio, a principios de mayo y está trabajando para aumentar su personal, que incluirá un director.

Presidio Emergency Services recibió un nuevo director de EMS este febrero, Troy Sparks, un EMT que asumió el cargo después de que su predecesora Malynda Richardson dejó el trabajo después de cuatro años. Richardson se negó a comentar sobre su tiempo como directora de EMS para Presidio EMS. Sparks no respondió a las solicitudes de comentarios.

El EMS del condado de Jeff Davis es el único servicio restante en el área de los tres condados que opera de manera voluntaria; todos los demás departamentos de EMS operan con médicos pagados. El puesto de Fowler como directora de EMS es el único puesto pagado por el condado. Si bien a Fowler se le paga por administrar el lado administrativo del servicio EMS, no se le paga por realizar llamadas al 911, lo que hace además de una variedad de otras tareas esenciales.

“Ejecutar los libros, el edificio, hacer un seguimiento de todos los narcóticos, las drogas, lo que se puede tener en la ambulancia, mantener todo en cumplimiento, asegurarse de que sus médicos cumplan con sus certificaciones y programar a todos para asegurarse de que los turnos sean todo cubierto”, dijo el juez del condado de Jeff Davis, Curtis Evans, sobre la descripción del trabajo.

Además de competir con Terlingua Fire y EMS y Emergent Air por un nuevo director de EMS, quien ocupe el puesto de Fowler deberá ejecutar el servicio voluntario mientras lleva al departamento a la siguiente fase de operación con EMT pagados.

“Los servicios de voluntarios están muriendo porque la gente está envejeciendo, y eso es ciertamente cierto para nuestro servicio”, dijo Fowler. “La única forma en que los servicios voluntarios, especialmente en las áreas rurales, sobrevivirán es volviéndose híbridos y eventualmente haciendo la transición a un servicio totalmente pagado”.

A medida que los directores locales de EMS como Fowler abandonan sus funciones exigentes física y emocionalmente, los condados y municipios tienen la tarea de encontrar soluciones rápidas y viables para garantizar que no haya brechas en el servicio de ambulancia. Pero los veteranos que se jubilan son difíciles de reemplazar y no hay una gran cantidad de jóvenes listos para intervenir, dijo Fowler. Atraer candidatos a áreas remotas como Fort Davis plantea desafíos especiales, dijo.

“Es difícil atraer familias jóvenes aquí. Realmente no tenemos mucha industria a excepción de la escuela, el observatorio o el parque estatal. Cuando los niños se gradúan, si quieren ganarse la vida, realmente necesitan irse del área”, dijo Fowler.

En la reunión del Distrito del Hospital Regional de Big Bend del 31 de marzo, Hennington habló sobre el problema de manera sucinta: “Somos todos nosotros, las personas mayores, por así decirlo, y no hay mucho relleno en eso”.

A la luz del problema de toda la región, ha habido debates recientes entre los funcionarios del condado y de la ciudad, así como del distrito hospitalario regional de Big Bend, que atiende a los condados de Presidio y Brewster, con respecto a la necesidad a largo plazo de establecer una solución de EMS regional para para centralizar las operaciones.

En la reciente reunión del distrito del hospital, Hennington aconsejó a la junta que se preparara para revisar una discusión sobre ese concepto, y señaló que habría “algo de lógica” para unir fuerzas y que “podría ser una operación bastante buena”. Pero la realidad de orquestar una operación de respuesta de emergencia a tal escala no es tarea fácil y difícilmente se materializaría de la noche a la mañana.

“El concepto de EMS regional aún puede estar sobre la mesa en el futuro, pero eso requerirá una gran cantidad de trabajo”, dijo Hennington en una entrevista con The Big Bend Sentinel.

Con una posible solución regional simplificada en los próximos años, el condado de Jeff Davis enfrenta el problema inmediato de reemplazar a Fowler cuando deje el cargo de directora de EMS este verano. La esperanza es encontrar un reemplazo que pueda servir a la comunidad tan bien como lo ha hecho Fowler, dijo el juez Curtis Evans.

“Estamos acostumbrados a cierto tipo de servicio de lo que ha creado Vickie. Es un servicio agradable y conocen a las personas de la comunidad y las cuidan”, dijo Evans.

Pero si bien la preferencia puede ser contratar a un director local, el condado no ha descartado la opción de ir con una empresa privada; esto es en gran medida una cuestión práctica, señaló Fowler, ya que hay opciones locales limitadas. El Servicio de Ambulancias del Condado de Jeff Davis está en conversaciones preliminares continuas con Emergent Air, la compañía que pronto prestará servicios en el condado de North Brewster, pero todavía está aceptando solicitudes para el puesto de director de EMS y ha presentado algunos candidatos prometedores.

“No queremos traspasar a una empresa, solo porque esta es nuestra gente, nuestra comunidad, queremos ser quienes los cuiden”, dijo Fowler. “Pero siendo realistas, no tenemos la experiencia en gestión y dotación de personal”.

Hennington originalmente se retiró de su puesto como jefe de Terlingua Fire and EMS hace un par de años, pero reasumió el cargo en mayo pasado después de que su sucesor no funcionó del todo. Dijo que están comenzando la búsqueda de alguien que ocupe su lugar mientras busca pasar a la siguiente fase de su vida, sirviendo potencialmente como juez del condado de Brewster, una contienda en la que los votantes pronto elegirán a los candidatos republicanos y demócratas en una segunda vuelta. En Mayo.

Hennington se centrará en encontrar una persona con experiencia previa en gestión de EMS para reemplazarlo, dijo, y actualmente no está considerando asociarse con una empresa privada de ninguna manera. El objetivo final sería que Hennington capacite a su reemplazo durante seis meses a un año, dijo, para tener el tiempo adecuado para cubrir las diversas responsabilidades del trabajo.

“Es todo, desde trabajar con los políticos, hablar con la prensa, conocer a la comunidad, conocer todas las 3,000 millas cuadradas de tierra aquí”, dijo Hennington. “Al trabajar con el servicio de parques, la Patrulla Fronteriza, hay muchos matices que solo toma tiempo aprender”.

Fowler dijo que quería retirarse para dejar espacio para un nuevo liderazgo que podría servir mejor al EMS del condado de Jeff Davis en el futuro. Pero sus razones para renunciar también son personales: al tener más de 60 años, dijo que no quería trabajar hasta el final de su vida. Sharon Falkner, quien anteriormente se desempeñó como directora de EMS del condado de Jeff Davis antes de que Fowler asumiera el cargo, murió en 2010 en un accidente aéreo en ruta al Aeropuerto Internacional Midland con un paciente. Michael Scudder, de Alpine EMS, murió de una emergencia cardíaca mientras respondía a una llamada al 911 el diciembre pasado a los 61 años.

“No quería estar en la ambulancia cuando tenía 55 años. Pensé que era demasiado tiempo, demasiado vieja en ese momento. Debería estar haciendo otras cosas y dejar que los jóvenes traten a los pacientes. Y luego cumplí 60 años en diciembre y sigo tratando pacientes en la ambulancia”, dijo Fowler.

El trabajo también se ha vuelto cada vez más exigente, con el volumen de llamadas al 911 que ingresan al servicio aumentando constantemente cada año: este año, ese volumen aumentó un 21 por ciento con respecto al año anterior, dijo Fowler, y antes de eso el volumen aumentó al menos un 10 por ciento año a año. En promedio, el servicio recibe alrededor de 25 llamadas de emergencia al mes. (Hennington también informó que los volúmenes de llamadas de Terlingua Fire y EMS estaban aumentando a una tasa del 8 al 10 por ciento cada año). Debido a que la región es tan vasta y las ubicaciones de las personas que llaman pueden ser remotas, los tiempos de respuesta pueden oscilar entre 30 minutos y dos horas y media, dijo Fowler. El servicio también brinda ayuda mutua a Marfa y Presidio EMS.

Fowler dijo que notificó con seis meses de anticipación que se mudaría del Servicio de Ambulancias del Condado de Jeff Davis, también conocido como Mountain Medics, para pasar más tiempo con sus nietos y en sus pasatiempos de hacer colchas y jardinería. El próximo noviembre marcará su 34º año en EMS. Se mudó a Fort Davis desde Cloudcroft, Nuevo México, en 1997 cuando su esposo consiguió un trabajo en el Observatorio McDonald de la Universidad de Texas. Antes de convertirse en directora, se desempeñó como voluntaria del servicio durante años.

Fowler dejará el departamento en buenos términos, con un sólido equipo de paramédicos voluntarios y técnicos de emergencias médicas, dijo. La mayoría de los Mountain Medics tienen trabajos de tiempo completo, dijo Fowler. Su equipo incluye un veterinario, un pastor y un empresario. La mayoría de sus voluntarios han estado involucrados durante más de 10 años, dijo, y la edad promedio de los voluntarios es de 50 años, con un par de 70 años que todavía sirven en la fuerza de EMS. Los conductores de ambulancias suelen ser cónyuges de médicos de guardia.

El condado de Jeff Davis proporciona algunos fondos para el servicio: paga el salario de Fowler y contribuye con los servicios de contabilidad, así como con los fondos para las instalaciones y los servicios públicos. El dinero que recibe el EMS del condado de Jeff Davis proviene, en parte, de un impuesto sobre las ventas de medio centavo, más el dinero que genera el servicio mediante la facturación a las compañías de seguros y Medicare.

Uno de los beneficios de ser un servicio voluntario es que el Servicio de Ambulancias del Condado de Jeff Davis califica más fácilmente para las subvenciones, dijo Fowler. Su servicio ha sido financiado durante los últimos 10 años por las fundaciones FMH y Yarborough, ambas con sede en Midland.

“Esos son los dos principales con los que hemos trabajado durante los últimos dos años, y han sido fundamentales para ayudar a financiar nuestras ambulancias de última generación”, dijo Fowler.

Además de los fondos para ambulancias, equipos de capacitación y un elevador Raizer que ayuda a los médicos con asistencia de levantamiento, FMH también otorgó al Servicio de Ambulancias del Condado de Jeff Davis una subvención para encargar representaciones arquitectónicas para un posible barracón para la instalación. Fowler dijo que los diseños para la estructura, completa con dormitorios simples, baño y cocina, se finalizaron recientemente y tienen la intención de solicitar fondos adicionales para construir el barracón en el próximo ciclo de subvenciones este verano. La nueva construcción probablemente costará alrededor de $ 300,000.

“Aunque algunos de mis antiguos médicos que regresan y nos ayudan están felices durmiendo en un catre en el piso de arriba de un salón de clases, los nuevos muchachos que vamos a contratar no estarán felices de hacer eso”, dijo Fowler. “Nos dimos cuenta de que lo que realmente necesitábamos para poder atraer a la gente sería un lugar para que durmieran y pasaran el rato, así que decidimos optar por una casa con literas”.

Fowler usa un collar de oro con un amuleto de estrella de la vida, el símbolo de EMS y una radio que monitorea el tráfico de la policía local y los bomberos atada a su cadera. Ella dijo que nunca imaginó que se involucraría tanto con EMS, pero cayó en eso y con el tiempo se dio cuenta de que era lo que estaba destinada a hacer.

“Nunca lo vi como, ‘Oh, puedo salvar vidas'”, dijo Fowler. “Pero marcar la diferencia en la vida de otra persona, para mí, de eso se trata”, dijo Fowler. “Simplemente estar allí para alguien más cuando está teniendo el peor día de su vida”.

Para los médicos mayores, las décadas de estar de guardia y mover a los pacientes afectan el cuerpo, y la exposición continua a eventos médicos de emergencia puede causar problemas de salud mental como el trastorno de estrés postraumático (TEPT), dijo Fowler.

“Se vuelve muy difícil para la psique, es difícil dormir por la noche”, dijo Fowler.

Los EMT también pueden ser objetivos fáciles, dijo Fowler, y están sujetos a ser agredidos por sus pacientes. El papel requiere mucha resiliencia, dijo Fowler.

“Ahora, con la pandemia, hay muchas más enfermedades mentales, las personas están mucho más enojadas y están mucho más dispuestas a desquitarse con la primera persona que ven. No es su personalidad típica, es solo su forma de lidiar con lo que les sucedió”, dijo Fowler.

Mountain Medics trata de tratar a sus pacientes en casa siempre que sea posible, dijo Fowler, para evitar cargarlos con el costo financiero de un viaje en ambulancia. Un viaje al hospital también toma alrededor de tres horas de ida y vuelta, lo que hace que los médicos queden fuera de servicio para ayudar con cualquier otra llamada que pueda recibir durante ese tiempo. La mayoría de las llamadas al 911 que recibe la ambulancia del condado de Jeff Davis son médicas en lugar de informes de traumatismos graves, como un accidente automovilístico o un tiroteo. Servir a las poblaciones de personas mayores y de bajos ingresos a menudo requiere realizar la educación del paciente, dijo Fowler.

“Nos convertimos en atención médica primaria para muchas personas porque no pueden pagar un médico o no tienen forma de llegar a un médico. O simplemente no saben que necesitan irse”, dijo Fowler.

Debido a que Medicare no paga por una llamada al 911 a menos que resulte en que un paciente sea transportado a un hospital, la ambulancia del condado de Jeff Davis no cobra a los pacientes por las visitas de “tratamiento y liberación”. Si bien el trabajo es en su mayoría desagradecido, dijo Fowler, hay ocasiones en las que un pequeño acto de bondad de un miembro de la comunidad, como una taza de café recién hecho para sus técnicos de emergencias médicas al llegar a una llamada de emergencia a las 2 a.m., es muy útil.

El Departamento de Seguridad de Texas otorgó al Servicio de Ambulancias del Condado de Jeff Davis un Premio del Comandante Regional en 2014 por su trabajo al realizar un rescate de 30 horas de un excursionista en Hell’s Canyon en las Montañas Davis, donde el equipo cuidó y pasó la noche con el paciente porque un helicóptero se quedó sin combustible. Fowler y un equipo recuperaron al individuo angustiado del cañón justo antes de que las fuertes lluvias inundaran el área.

Otro recuerdo destacado fue el de una llamada de emergencia que involucró a una niña, de unos siete u ocho años, que sufrió una convulsión mientras estaba en un servicio religioso. Fowler no se había dado cuenta del impacto que había tenido en la niña, que se recuperó sin necesidad de que la llevaran al hospital, hasta que su madre le dejó un dibujo enmarcado que la niña había hecho para Fowler, describiendo su experiencia, diciendo que la hizo sentirse seguro y protegido.

“Esa es una de mis posesiones más preciadas de este negocio”, dijo Fowler