El Tribunal de Comisionados del Condado de Presidio considera mejoras al juzgado y la cárcel

MARFA — En la reunión del 6 de junio de la Corte de Comisionados del Condado de Presidio, William Helm de In*Situ Architecture en El Paso hizo una presentación sobre posibles mejoras al Palacio de Justicia y la Cárcel del Condado de Presidio. La presentación fue la más reciente de una serie de debates sobre cómo actualizar las estructuras históricas, que tienen sistemas eléctricos y de aire acondicionado que se han quedado obsoletos desde la última renovación importante en 2002.

Los empleados del condado se quejaron con Helm de que el ascensor, que hace que la famosa cúpula del juzgado y la iluminación art déco de la sala del tribunal sean accesibles para todos, se atasca de forma crónica. “Estamos tratando no solo de hacer que el ascensor sea más funcional de lo que es hoy, sino también de que cumpla totalmente con el código de ascensores actual”, dijo Helm. Los comisionados podrían optar por un sistema completamente nuevo, pero Helm aconsejó que el elevador podría rehabilitarse de manera segura usando el carro y los rieles existentes.

El sistema de aire acondicionado del juzgado también se rehizo como parte de las renovaciones hace 20 años, pero ya enfrenta los desafíos del envejecimiento. “Realmente se está acercando al final de su vida útil, si es que no ha pasado ya”, aconsejó Helm. El sistema tampoco usa el flujo de aire del exterior, lo cual es una violación del código actual. En lugar del sistema de enfriador y caldera existente de la vieja escuela que funciona con agua, el sistema presentado por Helm usa refrigerante, lo que reduce los costos y permite opciones de calefacción y enfriamiento más personalizables en todo el edificio.

El personal al otro lado de la calle en la Cárcel del Condado de Presidio también se ha quejado de un techo con goteras. En una reunión de la corte de comisionados en octubre, la secretaria del condado, Florcita Zubia, dio la voz de alarma sobre el impacto potencial del agua de lluvia en los materiales de archivo del condado alojados en el edificio. “El techo de su cárcel tiene muchos problemas relacionados no con su antigüedad sino con una instalación incorrecta”, explicó Helm. Aconsejó una reconstrucción parcial, retirando el techo hasta su cubierta de madera en las áreas problemáticas y reemplazándolas según fuera necesario. “Obviamente, reemplazar un techo en una cárcel activa es una tarea difícil”, dijo.

Con suerte, hacer mejoras en el juzgado y la cárcel respetando su integridad histórica ayudará a los residentes del condado de Presidio a preservar una parte de su historia. El distintivo palacio de justicia rosado, el edificio más alto de la ciudad, es lo suficientemente reconocible como para ganarse parodias en Los Simpson y en el popular blog Accidentally Wes Anderson, dedicado a lugares de la vida real que invocan el estilo cursi característico del director. Aunque el palacio de justicia se ha convertido en una abreviatura visual de su peculiar ciudad natal, la sede del condado no siempre estuvo en Marfa.

En el siglo XIX, el condado de Presidio también incluía lo que ahora son los condados de Brewster y Jeff Davis. La primera sede de condado se estableció en Fort Leaton, justo al sur de Presidio. En 1880, la sede se trasladó a Fort Davis. Este palacio de justicia del condado de Presidio de segunda generación recibió el apodo de “Palacio de justicia Bat Cave”, quizás en homenaje a la primera cárcel de Fort Davis: “un sótano infestado de murciélagos debajo de una casa”, según la Comisión Histórica de Texas.

En mayo de 1883, apenas tres años después de su construcción, los comisionados del condado consideraron que el “Palacio de Justicia Bat Cave” no era apto para su uso. Según un artículo de la nativa del condado de Presidio, Nancy Edwards, en la época en que el Palacio de Justicia de Fort Davis se estaba deteriorando rápidamente, un abogado de El Paso se mudó a Marfa e hizo que los registros del condado se trasladaran allí desde Fort Davis, en parte para salvarlos de la estructura destartalada, sino también porque sintió que mudar la sede del condado aumentaría el valor de su nueva inversión.

Edwards era una adolescente cuando escribió su artículo “Mi tierra, mi herencia, mi esperanza”, que finalmente fue elegido como presentación principal en la reunión anual de la Sociedad Histórica Juvenil en Austin. No sabía que su presentación, y la presentación de diapositivas fotográficas que la acompañaba, jugarían un papel muy importante en la preservación de una imagen temprana sorprendente del palacio de justicia.

La foto era parte de la colección de Lee Bennett, un legendario maestro de historia de Marfa High School que alentó a los niños locales a conectar los puntos entre la historia de Big Bend y sus propias familias. Un archivo del trabajo de los estudiantes de secundaria de Bennett fue digitalizado y hecho público por la Universidad del Norte de Texas. Desde entonces, la imagen del palacio de justicia, un gran edificio anterior al bullicioso centro de Marfa, se ha compartido ampliamente como testimonio de la desolación del paisaje local.

En su petición de 1976 al Registro Nacional de Lugares Históricos, Willard Robinson, profesor de arquitectura en la Universidad Tecnológica de Texas, capturó vívidamente la foto impresa: “Ubicado en una llanura sin vegetación excepto pastos, el palacio de justicia junto con una cárcel presentaban una aspecto solitario cuando se completaron. No había otras estructuras de importancia cerca de ellos y las calles aún no estaban definidas”, escribió.

La petición de Robinson continúa explicando el significado arquitectónico del palacio de justicia. El arquitecto Alfred Giles, con sede en San Antonio, ganó una guerra de ofertas por el proyecto en 1886; la mezcla del edificio de estilos italiano y segundo imperio es típica del gusto de los arquitectos del siglo XIX por las mezclas. Fue construido con ladrillos y piedras locales que quedaron expuestos hasta 1929, cuando el edificio fue estucado con su característico color salmón. “Es uno de los mejores ejemplos de arquitectura del siglo XIX que existen en el área de Marfa”, escribió Robinson.

Las sugerencias de In*Situ Architecture para esta última renovación son solo preliminares y ofrecen costos estimados para cada opción que podría cobrar un contratista potencial. Debido a que el palacio de justicia es un sitio histórico protegido, mantener el edificio lo más intacto posible es una prioridad máxima. “Estamos tratando de limitar la perturbación de las operaciones de construcción y de los acabados de edificios históricos”, explicó Helm.