TxDOT proyecta la fecha de finalización de diciembre de 2024 para la instalación de inspección ferroviaria de Presidio

PRESIDIO — En noviembre, TxDOT publicó una infografía que detalla el cronograma de una estación de inspección ferroviaria internacional entre Presidio y Ojinaga. Actualmente, el proyecto está programado para completarse a fines de diciembre de 2024 y proporcionaría un hogar permanente para las operaciones de Aduanas y Protección Fronteriza (CPB) que supervisan el transporte ferroviario entre las dos ciudades.

La nueva estación de inspección permitiría el paso de trenes de carga entre los dos países por primera vez desde 2008, cuando un incendio obligó a cerrar el puente ferroviario original. Los funcionarios dieron inicio a la rehabilitación de la vía férrea que cruza el río una década después, en 2018: uno de los mayores desafíos de ingeniería fue reconstruir la vía a una altura mayor, desde la construcción de diques nuevos y mejorados para proteger Presidio de grandes las inundaciones enterraron parcialmente los restos del puente.

La estación de inspección es la pieza faltante necesaria para que el puente vuelva a estar completamente operativo. La reapertura del cruce ferroviario podría ser un nuevo comienzo económico para Presidio, incluso antes de que el puente se incendiara, el número de cruces era relativamente bajo. Ciento cincuenta y dos trenes se dirigieron a Ojinaga desde Presidio en 1996; en 2006, había ocho. En contraste, los puentes ferroviarios internacionales duales en El Paso han reportado 1,013 cruces en lo que va del año.

La línea South Orient Rail de Texas-Pacífico se extiende desde el área de Fort Worth hasta Presidio, donde originalmente Ferromex tomaba la línea en el lado mexicano. Las vías de Ferromex terminan en Topolobampo, una ciudad portuaria que alguna vez conectó a Presidio y Ojinaga con la costa del Pacífico, y una vasta red mundial de envíos.

El proyecto es un ejemplo de “localización cercana”: dado que la pandemia de COVID-19 ha estropeado las cadenas de suministro y ha hecho que los envíos al extranjero sean más complicados que nunca, las empresas han tenido que ser creativas con la forma de distribuir sus productos a nivel mundial. Para las industrias que van desde productos agrícolas hasta materiales de construcción, la línea ferroviaria de Presidio podría ser el boleto de oro para llegar a los mercados del interior de México, así como a los mercados atendidos por carga marítima del Pacífico.

El proyecto ya ha tenido un efecto dominó regional aquí en Big Bend. Una evaluación de infraestructura de TxDOT en 2015 describió las 137 millas de vía entre Fort Stockton y Presidio como “fuera de servicio”; en 2018, la agencia informó “un cliente… que recibe un servicio al azar”. Anticipándose a la reapertura del ferrocarril en Presidio, TxDOT emprendió una importante rehabilitación del ferrocarril entre Alpine y Presidio, reparando traviesas rotas, vías y puentes destruidos.

En octubre de 2021, la Legislatura estatal asignó $15,5 millones de los fondos federales de la Ley del Plan de Rescate Estadounidense (ARPA, por sus siglas en inglés) de Texas para la construcción de la instalación de inspección ferroviaria internacional en Presidio. El dinero se destinó a materiales de construcción, así como a la costosa máquina de rayos X y otros equipos de vigilancia necesarios para equipar la estación según los estándares federales.

Roger Maier, especialista en asuntos públicos de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU., explicó que lo más probable es que la instalación cuente con agentes de aduanas estacionados en otros lugares de vez en cuando, ya que los trenes no cruzan las 24 horas del día, los 7 días de la semana, como el tráfico en el vehículo y puente peatonal. Los trenes pasan por una unidad de rayos X y son observados por el personal de CBP, incluida una unidad canina. “Estos son trenes de carga, por lo que no hay inspecciones de pasajeros, aunque de vez en cuando nos encontramos con polizones”, dijo.

TxDOT se encuentra actualmente en la fase de “diseño preliminar” del proyecto, recibiendo aportes de la ciudad y el condado de Presidio, el condado de Presidio, la Comisión Internacional de Límites y Aguas (IBWC), CBP, Texas-Pacifico y los contratistas HDR Engineering. Se espera que la fase de “diseño final” del proyecto se complete en el otoño de 2023.

Stan Meador, vicepresidente de ventas y marketing de Texas Pacifico, se mostró optimista, aunque admitió que estaba frustrado por aspectos del proyecto que ya se habían retrasado meses más allá de lo que se propuso originalmente. “No está sucediendo tan rápido como nos gustaría verlo, pero para nosotros, no puede suceder lo suficientemente rápido”, dijo.

Para Meador, y el trabajo que su compañía y TxDOT ya han invertido en el proyecto, no hay duda de que el puente ferroviario eventualmente se reabrirá, pero la forma que tomen esas operaciones podría cambiar si los retrasos continúan acumulándose. “Todo es hipotético”, dijo. “Los clientes de envío han estado escuchando sobre la reapertura de este puente durante 15 años. El mercado no cree que vaya a suceder hasta que lo ve”.

A pesar de los desafíos de tratar de coordinar un gran proyecto entre varias agencias, estaba seguro de que el producto final eventualmente ayudaría a conectar a los clientes ferroviarios satisfechos con un mercado ampliado. “Estamos bastante seguros de que habrá mucho volumen allí, listo para funcionar”.