El número de migrantes que cruzan el Big Bend cae drásticamente a medida que otros sectores experimentan un aumento

CONDADO DE PRESIDIO –– En la accidentada Bennett Barrows Road en el extremo occidental del condado –– a 16 millas del pavimento y a menos de una milla del Río Grande –– una cruz de metal se encuentra cerca del lugar donde un hombre, caminando hacia los Estados Unidos en un grupo de ocho, falleció el 27 de junio de 2021.

Siete millas al noreste de esa cruz de metal donde José López Vásquez murió bajo el calor de 100 grados, hay otra cruz en otro camino de tierra que conduce hacia las operaciones petroleras de Helios y, después de eso, hacía Coal Mine Ranch. Esta segunda cruz, de madera pero también firmemente clavada en la tierra, marca el lugar donde, seis días antes de la muerte de López Vásquez, un joven ecuatoriano de 15 años murió mientras caminaba con su padre hacia el borde rocoso de la Sierra Vieja. y la autopista 90 más allá.

Las muertes de López Vásquez y del joven de 15 años, llamado Christian, fueron sólo dos de las docenas de personas que se sabe que murieron durante un año caluroso en el Big Bend, mientras el número de migrantes que cruzaban el peligroso desierto saltaba a niveles nunca vistos. alturas.

Ahora, tres años después, los dos cruces al borde de la carretera que conmemoran las muertes en el desierto también marcan un punto de inflexión inesperado, ya que el número de migrantes en el Big Bend y el número de muertos han disminuido drásticamente desde 2021, incluso cuando se registran cifras récord de La gente sigue llegando a gran parte del resto de la frontera de 2.000 millas entre Estados Unidos y México.

El sector Big Bend de la Patrulla Fronteriza cubre 517 millas del Río Grande, desde Sierra Blanca en el oeste hasta Sanderson en el este. El total de encuentros de la Patrulla Fronteriza con migrantes en el sector, una medida del volumen de tráfico, cayó casi un 70% desde un máximo de 37,266 en 2021 a 11,823 en el año fiscal 2023 que finalizó el 30 de septiembre. Esa tendencia a la baja parece mantenerse en este nuevo año, con 906 encuentros con la Patrulla Fronteriza hasta noviembre, una tasa que podría llevar a un total en 2024 que sea aún menor.

Según un portavoz de la Patrulla Fronteriza, los agentes encontraron 70 migrantes fallecidos en el Big Bend en 2021 y 2022 y seis en 2023. La Patrulla Fronteriza dice que esa fuerte caída se debe en parte a los esfuerzos adicionales para rescatar a los migrantes que caminan por el desierto. La Patrulla Fronteriza instaló 26 balizas de rescate en tramos remotos y respondió a 16 llamadas de ayuda de migrantes en esas balizas el año pasado.

Los jueces de paz locales, que manejan restos de migrantes fallecidos, confirman la realidad detrás de las estadísticas de la Patrulla Fronteriza. La franja fronteriza del condado de Jeff Davis incluye gran parte del área de Chispa Road que va desde la autopista 90 al oeste de Valentine hacia el sur hasta el Río Grande. El valle de Chispa Road es uno de los puntos más cortos entre el río y la carretera. Durante mucho tiempo ha sido un terreno popular para el contrabando de drogas y personas, y la jueza Mary Ann Luedecke, jueza de paz en el condado de Jeff Davis, respondió con frecuencia a las muertes de migrantes durante 2021 y 2022, pero experimentó una caída a principios de 2023.

“Este escenario de tráfico peatonal, y la consiguiente muerte, ha disminuido dramáticamente”, dijo en una entrevista en octubre en su oficina en el juzgado de Fort Davis. Desde entonces no ha atendido ningún nuevo caso de muerte.

Luedecke y otros ven una variedad de razones para la disminución del número de inmigrantes que cruzan el Big Bend, desde cambios en la política fronteriza que han atraído a los inmigrantes que buscan asilo hacia puertos de entrada abarrotados hasta disputas entre cárteles al sur de la frontera. Pero los funcionarios de la Patrulla Fronteriza citan una razón principal para el menor tráfico peatonal a lo largo de las 517 millas de frontera que sigue el Río Grande a través de la región: las torres de vigilancia autónomas. La primera se instaló en el sector Big Bend en la primavera de 2021. Desde entonces se han agregado cincuenta torres más en el sector, entre varios cientos de torres instaladas a lo largo de toda la frontera, desde el Océano Pacífico hasta el Golfo de México.

Cada torre alimentada por energía solar captura imágenes y otros datos mediante cámaras y radares. Las computadoras usan algoritmos para procesar esa información, determinando, por ejemplo, si los objetos en movimiento son animales o humanos, y si los humanos se están moviendo de una manera que los haría probables ser migrantes. Un agente de la Patrulla Fronteriza puede monitorear varias torres y solo examina imágenes y otra información una vez que los algoritmos informáticos lo consideran valioso.

Una torre se encuentra junto a la autopista 67 al sur de Marfa, cerca del puesto de control de la Patrulla Fronteriza. Varios más se encuentran a lo largo de la FM 170 a medida que recorre el Río Grande desde Presidio hacia Ruidosa. Otros se levantan en ranchos a lo largo de la autopista 90 al sur de Valentine.

El terreno de Big Bend siempre ha sido un desafío para patrullar, con agentes que salen a pie en busca de señales de migrantes en movimiento, siguiendo huellas y ramas rotas con la esperanza de mantener el rastro. Sensores enterrados y cámaras remotas han ayudado a monitorear áreas donde los agentes no están presentes, pero solo ofrecen información ocasional. Las torres autónomas brindan vigilancia las 24 horas.

“Particularmente en este sector, el terreno realmente se presta a la tecnología de las torres]”, dijo Jaime Castillo, jefe asistente de patrulla del sector Big Bend. “Entonces sabemos qué está sucediendo, dónde y cuándo, y podemos rastrearlo”.

La Patrulla Fronteriza le da crédito a las torres por ayudar a detener a más de 11,000 migrantes en el Big Bend desde 2021. Castillo dijo que los líderes de los cárteles y los contrabandistas que contratan para guiar a los migrantes se han dado cuenta de que es mucho más probable que los detecten y detengan mientras caminan por rutas históricas. , como los de Chispa Road. Él cree que eso ha hecho que el tráfico salga del Big Bend. “Nosotros damos forma a su entorno y no al revés”, dijo Castillo.

Albert Miller, cuyos abuelos fundaron el rancho C.E. Miller al sur de Valentine en la década de 1920, ha visto el impacto de las torres en las tierras de su familia. Miller recuerda los días de sus abuelos y padres, cuando la migración transfronteriza era mucho más regional, con personas que viajaban desde el norte de México a través de la Sierra Vieja para trabajar localmente en ranchos o en los campos petroleros alrededor de Odessa. Era un sistema informal y quienes hacían el viaje conocían el clima y el terreno del desierto. “No tuvimos gente perdida”, dijo Miller. “No teníamos gente muriendo en el desierto. Eso no sucedió”.

Miller vio los cambios después de la década de 1980, cuando la vigilancia fronteriza se militariza cada vez más y luego, hace cuatro años, cuando el tráfico de inmigrantes comenzó a aumentar. Los migrantes que atraviesan el Big Bend ahora tienden a provenir de zonas más profundas de México o de Guatemala, Honduras y otros países centroamericanos. Son conducidos al desierto en grupos más grandes organizados por cárteles, pero a menudo todavía no están preparados para la dureza del terreno y los peligros del viaje. Miller recordó cómo algunas mañanas de 2021 veía a inmigrantes que no habían podido conectarse con una camioneta en la autopista 90 esperando detrás de la oficina de correos de Valentine mientras descubren qué hacer a continuación.

El rancho de la familia Miller incluye tierras en las llanuras al sur de Valentine y hasta la Sierra Vieja, donde un impresionante cañón es alimentado por un fuerte manantial. El ejército de los EE. UU. hizo pasar una recua de mulas a través de la brecha hasta el Río Grande hace un siglo, y hasta hace poco siguió siendo una ruta común para los migrantes que hacían el viaje por la Sierra Vieja. Una cueva justo debajo del borde de roca en el lado sur del cañón todavía contiene botellas de agua de plástico, mochilas y otros artículos desechados por los migrantes.

Pero luego, en 2021, la Patrulla Fronteriza instaló una torre de vigilancia autónoma en el rancho. Tiene 33 pies de altura; Las cámaras y otros equipos en la parte superior giran 360 grados para rastrear el movimiento a lo largo de más de tres millas de terreno. Se agregaron otras dos torres en ranchos vecinos al sur de la autopista 90. “Detuvo bastante rápido el tráfico que llegaba a Valentine”, dijo Miller.

José Alemán, quien se jubiló en 2022 como agente jefe de patrulla de la estación Van Horn, que incluye el área de Chispa Road y Valentine, le da crédito a las torres por ayudar a cambiar las cosas. “Intentaron golpearnos muy fuerte”, dijo Alemán sobre los cárteles que trasladaban a los migrantes durante esos días ocupados de 2021. “Y no funcionó”.

Mike Wright, quien trabajó en casos de contrabando para Investigaciones de Seguridad Nacional en Presidio durante 20 años y ahora se desempeña como agente de policía del condado de Jeff Davis, a menudo viaja por Chispa Road para buscar inmigrantes por su cuenta. Financiado con dinero de la Operación Estrella Solitaria del estado, compró una camioneta con tracción en las cuatro ruedas y colocó cámaras remotas en varios lugares al sur del borde rocoso de Sierra Vieja. Los agentes de la Patrulla Fronteriza tienden a trabajar más lejos del río y prefieren esperar a los migrantes cuando se acercan a la autopista 90.

Wright dijo que notó la caída más pronunciada en el tráfico peatonal hace un año, y dijo que ha estado relativamente tranquilo desde entonces. Una tarde de noviembre, una cámara remota que había colocado a unos pocos kilómetros del Río Grande capturó una imagen de cuatro hombres vestidos de camuflaje y cargando pequeñas mochilas. Al día siguiente, Wright condujo la camioneta por Chispa Road.

El camino de tierra de dos carriles comienza a unas pocas millas al sur de la autopista 90, atravesando un punto bajo en el borde rocoso hasta un valle que se extiende hacia el Río Grande. El camino continúa más de 10 millas antes de girar hacia el sur a lo largo del río hacia Candelaria. Wright tomó la bifurcación hacia el norte hacia Bennett Barrows Road, pasó el cruce donde murió López Vásquez y redujo la velocidad donde la carretera corre a lo largo del estrecho canal del Río Grande. Bajó una ventana y empezó a buscar huellas. Después de unos minutos, se detuvo ante una puerta cerrada y luego continuó hacia un rancho privado, con el asentamiento mexicano de Lomas de Arena visible al otro lado del Río Grande. La ciudad es a menudo un punto de partida de los carteles para el traslado de inmigrantes a través de la frontera.

Wright, que todavía recibe información de los agentes de inteligencia de la Patrulla Fronteriza, conoce las torres de vigilancia y otras ayudas tecnológicas. Pero cree que la verdadera razón de la caída de la migración durante los últimos años ha sido la lucha de los cárteles por el control entre Ojinaga y Ciudad Juárez. “No querrás que te pillen cruzando si no estás autorizado por el cartel. Tienes que pagar la cuota”, dijo Wright. “Como nadie tiene el control, no hay contrabando organizado”.

Wright condujo lentamente a lo largo de varios kilómetros más de camino del rancho, atento a las huellas, sin suerte. Wright comenzó su carrera como agente de la Patrulla Fronteriza en San Diego, un entorno urbano en el que los agentes tienen minutos para rastrear a un migrante antes de perderlo en las calles de la ciudad. En Big Bend, Wright sabe que los agentes tienen mucho tiempo, ya que la larga caminata desde el río hasta la Sierra Vieja puede cubrir 20 o 30 millas, o más, y tomar días.

Wright estacionó el camión y caminó hacia las profundas aguas de Hog Canyon. Tenía el presentimiento de que los cuatro hombres que dispararon su cámara podrían haber encontrado el camino hasta allí, y pronto vio una huella y luego las marcas de otras tres pisadas. Las huellas seguían el profundo corte del cañón hacia el norte, cada huella brillando en la roca triturada del lavado. Las huellas subieron por un estrecho tramo y luego retrocedieron. Las huellas giraron hacia el oeste, subieron una ladera y luego volvieron a girar. Wright llamó por radio a los agentes de la Patrulla Fronteriza, que también estaban siguiendo al grupo. Un helicóptero del Departamento de Seguridad Pública de Texas sobrevoló en círculos el rancho 96, hacia el norte, y agentes a pie y en un vehículo todo terreno siguieron lo que un observador en el cielo pensó que podría ser el camino de los cuatro hombres. Todo el mundo sospechaba que los hombres se alarmaron con el helicóptero, cambiaron de rumbo y se perdieron.

Después de una hora, Wright regresó por Hog Canyon a su camioneta y condujo por Chispa Road, donde se encontró con un agente de la Patrulla Fronteriza que se preparaba para lanzar un dron. A medida que se acercaba el anochecer, ese agente y otros no estaban del todo seguros de si estaban rastreando a uno o dos grupos. Y no sabían si los hombres todavía estaban en algún lugar debajo del borde de la roca o “fugas”, ya en la autopista 90, y tal vez en un vehículo que los llevaba a toda velocidad hacia Midland o más hacia el interior.

Según una medida, aproximadamente la mitad de los migrantes que son detectados (por sensores, cámaras o incluso torres de vigilancia) continúan su camino sin ser atrapados. Y, por supuesto, no se sabe cuántas personas, los llamados “desconocidos”, se mueven por la región sin ser notados en absoluto.

Entonces, incluso durante una época de menor tráfico, al menos cientos de personas cada mes continúan arriesgando sus vidas caminando por el desierto en Big Bend, moviéndose a pie mientras cae la oscuridad. Esto es especialmente cierto en el extremo este del sector, alrededor de Sanderson, un área que ha seguido experimentando un alto tráfico hasta 2023, a pesar de que se instalaron más de media docena de torres de vigilancia autónomas en el área.

A las 4:03 a. m. de una mañana de finales de noviembre, minutos antes de que la luna alcanzara su momento más brillante del mes, el sheriff del condado de Terrell, Thaddeus Cleveland, giró su camioneta hacia la autopista 90 en el centro de Sanderson.

Cleveland pasó 26 años con la Patrulla Fronteriza, los últimos 11 como jefe de estación en Sanderson, su ciudad natal, antes de asumir el cargo de sheriff del condado en 2022. Desde entonces, su principal prioridad ha sido patrullar las carreteras en busca de vehículos que transporten inmigrantes que ingresaron ilegalmente al país. Publica fotos en su cuenta personal de Instagram casi a diario de inmigrantes arrestados que caminaban por el desierto o ya habían subido a vehículos. Es un crítico frecuente de la política fronteriza federal en Fox y otros medios de comunicación conservadores. Dice que agradecería una reforma integral que permita a los inmigrantes tener más vías para ingresar y trabajar en Estados Unidos, pero también más recursos a lo largo de la frontera para detener y deportar a quienes lo hacen ilegalmente.

A primera hora de esa mañana de noviembre, Cleveland se enteró de que agentes de la Patrulla Fronteriza estaban rastreando a un grupo de 11 migrantes a través de la oscuridad iluminada por la luna, a sólo unas pocas millas al norte de Sanderson. El día anterior, había estado en el lugar cuando agentes de la Patrulla Fronteriza arrestaron aproximadamente a la mitad de un grupo de 45 migrantes que habían caminado desde el Río Grande a través de una docena de millas de desierto al sur de Sanderson. Entonces, Cleveland giró de la autopista 90 a la autopista 285, que va hacia el noroeste hasta Fort Stockton, para patrullar en busca de vehículos que reduzcan la velocidad, en caso de que los 11 caminantes de la mañana llegaran a la carretera y los recogieran para llevarlos a Midland, Dallas o Houston.

Mientras Cleveland estaba estacionado al costado de la carretera, su radio chisporroteaba con las actualizaciones de un agente de la Patrulla Fronteriza que estaba estacionado en una colina al este de la carretera. El agente estaba usando una unidad telescópica en la parte trasera de su camioneta para rastrear a los 11 caminantes con una cámara de visión nocturna. Otro agente intervino para decir que el turno de las 6 a.m. también se implementaría de esa manera, y esos agentes partirían a pie en busca de señales del rastro de los migrantes.

“Ha estado muy activo la semana pasada”, dijo Cleveland. Mientras se preparaba para unirse a la caminata, Cleveland describió el destino común de muchos de los que intentan cruzar. “No han comido en días”, dijo. “Han estado bebiendo agua de un tanque de agua”.

Cinco horas más tarde, después de que otro camión telescópico se uniera al esfuerzo y los agentes marcharan varios kilómetros hacia un profundo empate, seis de los 11 migrantes habían sido capturados. Los agentes les obligaron a quitarse los cordones de las botas y luego los usaron para atar a los hombres de la mano, en parejas, para caminar hasta los vehículos que esperaban. Varios de los hombres, algunos que parecían tener unos 20 años, uno quizás cerca de los 50, se subieron a la camioneta de Cleveland para llevarlos a una camioneta de la Patrulla Fronteriza. Uno de los hombres explicó que varios del grupo procedían de Hidalgo, justo al norte de la Ciudad de México. Estaban intentando, dijo, llegar a Virginia, donde anteriormente había vivido y tenía un trabajo bien remunerado.

Una vez en la autopista 285, Cleveland hizo pasar a los hombres desde la parte trasera de su camioneta a una camioneta de la Patrulla Fronteriza para transportarlos a la estación Sanderson, donde serían procesados ​​por entrada ilegal y deportados. Cleveland sabe que las razones por las que la gente abandona sus hogares en otros países no desaparecerán pronto. El Departamento de Estado estima que, gracias a la desigualdad y las dificultades económicas, la violencia política y otras formas de corrupción, los impactos climáticos y más, 28 millones de personas ––más que nunca–– están en movimiento en el hemisferio occidental.

En la oscuridad previa al amanecer de esa mañana de noviembre, mientras Cleveland estaba sentado al borde de la carretera preguntándose si él y los agentes atraparon a los 11 hombres moviéndose bajo la luna, dijo de ellos, pero también de otros que arriesgan sus vidas para cruzar el desierto. , “La gran mayoría son personas… que buscan mejorar sus vidas. Si hubiera nacido en otro lugar, también lo estaría haciendo”.

Tom Haines, reportero y editor de The Big Bend Sentinel en 2010 y 2011, enseña periodismo en la Universidad de New Hampshire. Su reportaje en esta historia fue parte de un trabajo más amplio en la frontera este otoño durante una beca de investigación del Centro de Humanidades de la UNH. Puede comunicarse con Tom en [email protected].